Portable Software, oder auch oft Portable Apps genannt, sind spezielle mobile Varianten von Programmen. Sie eignen sich für den Einsatz von einem mobilen Datenträger, wie etwa einem USB-Stick oder auch einem externen Laufwerk. Der wichtige Punkt dabei ist, dass die portable Software auf jedem Computer funktioniert, ob sie installiert ist oder nicht.

Wie funktioniert eine Portable App? Dazu ist es wichtig zu wissen, wie eine herkömmliche Programminstallation funktioniert. Hier werden in der Regel Programmbibliotheken (zum Beispiel DLL) in das Systemverzeichnis kopiert, Einträge im Windows-Benutzerordner des Anwenders hinterlegt und oft auch Einträge in der Windows Registry gemacht. Das ist ein völlig normaler Vorgang und sorgt für die reibungslose und zügige Ausführung der jeweiligen Anwendung. Eine Portable App verzichtet auf all diese lokalen Einträge und fasst alle notwendigen Komponenten der Installation in einem einzigen Ordner zusammen. Dieser portable Ordner birgt also jegliche Einstellungen und Dateien, die für die mobile Ausführung notwendig sind. Auf diese Weise wird gewährleistet, dass die portable Anwendung auch portabel einsetzbar bleibt. Naturgemäß arbeitet Windows mit einer lokal installierten Version eines Programms natürlich etwas schneller, da hier die vorgegebenen Strukturen eingehalten werden. Das ist der Preis, der für den Einsatz einer mobilen Applikation zu zahlen ist.

Da ein gewisser Aufwand zu betreiben ist, um eine Anwendung für den portablen Einsatz vorzubereiten, ist lange nicht jedes Programm in einer portablen Edition vorhanden. Die meisten verbreiteten Programme gibt es jedoch auch als Portable App. Dazu zählen etwa Firefox Portable und Thunderbird Portable sowie OpenOffice Portable bzw. der Nachfolger LibreOffice Portable. Verschiedene Projekte bieten zudem spezielle Portable Apps Launcher, die die beliebtesten portabel einsetzbaren Anwendungen in einer Art Startmenü zusammenfassen. Hier hinterlegt man zudem eigene mobile Programme und bastelt sich so das ganz individuelle Portable Apps Paket.